¿Qué es el síndrome nefrítico?

El síndrome nefrítico se define como un grupo de trastornos que afectan a los glomérulos renales, es decir, a las estructuras responsables de la filtración de la sangre. En la mayoría de los casos, resulta de los diferentes tipos de glomerulonefritis, y puede presentarse como aguda, crónica o rápidamente progresiva.

La enfermedad aguda comienza de forma repentina y está más asociada al desarrollo de hipertensión arterial, inflamación en el tejido intersticial de los riñones (entre los glomérulos y los túbulos que procesan la orina) e interrupción temporal de la función renal.

La enfermedad crónica, en cambio, progresa de forma gradual y silenciosa, evolucionando a largo plazo hacia la pérdida irreversible de la capacidad de trabajo de los riñones, aunque este curso inevitable puede ralentizarse con diversas estrategias. La forma rápidamente progresiva, como su nombre indica, es la más grave de las presentaciones del síndrome nefrítico, caracterizada por la destrucción de la mayor parte de los glomérulos.

Este efecto conduce al portador de la enfermedad a una insuficiencia renal crónica en semanas o días y a la consiguiente enfermedad renal terminal, cuando los riñones funcionan a menos del 10% de su capacidad y no requieren la ayuda de medidas artificiales de filtración de la sangre, como la hemodiálisis. Sin embargo, de las tres formas del síndrome, la forma aguda es la más frecuente en personas de todas las edades y también la más sencilla de resolver.

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Causas y síntomas del síndrome nefrítico

Incluso cuando son portadores de la forma aguda del síndrome nefrítico, aproximadamente el 50% de las personas no presentan síntomas. Cuando lo hacen, las manifestaciones incluyen la retención de líquidos, caracterizada por la hinchazón de la cara y los miembros inferiores, la reducción del volumen urinario y el oscurecimiento de la orina.

Esta enfermedad suele ir acompañada de hipertensión arterial y dolor de cabeza. A su vez, el síndrome nefrítico rápidamente progresivo comienza con debilidad, fatiga, fiebre, náuseas, vómitos, falta de apetito y dolor abdominal y articular. Estos síntomas preceden a la insuficiencia renal que se instala rápidamente, generalmente con las mismas manifestaciones renales que el síndrome agudo, pero potenciadas (la presencia de sangre en la orina, por ejemplo, puede ser visible) y a menudo combinadas con síntomas pulmonares, como tos con esputo oscuro y dificultad respiratoria.

La enfermedad crónica, finalmente, casi siempre no presenta signos clínicos que hagan que una persona busque ayuda médica, siendo descubierta, la mayoría de las veces, en exámenes de rutina. El síndrome agudo se manifiesta como una evolución de la glomerulonefritis causada por infecciones provocadas por bacterias en varias partes del cuerpo, particularmente en la garganta, el corazón y los órganos abdominales, y también como resultado del compromiso renal resultante de enfermedades infecciosas como la varicela, la hepatitis, la sífilis y la malaria, entre otras.

Las reacciones del organismo a los cuerpos extraños, como las prótesis, también pueden causar la enfermedad aguda. En todos estos casos, sin embargo, el origen de la inflamación renal que conduce al síndrome nefrítico es el depósito inadecuado de ciertas moléculas en los glomérulos, que interfieren en el trabajo de filtración de la sangre. Denominadas inmunocomplejos, estas moléculas están formadas por antígenos (cualquier sustancia capaz de activar nuestro sistema de defensa, como los liberados por agentes infecciosos) unidos a los anticuerpos que los neutralizan. Las causas de la forma crónica son desconocidas, pero parece estar relacionada con alguna enfermedad glomerular silenciosa en al menos el 50% de sus portadores.

Sin embargo, a menudo ni siquiera es posible determinar cuándo comenzó el daño en el filtro renal. El síndrome rápidamente progresivo tampoco tiene explicación en la mitad de los casos. En los demás, está relacionado con el mencionado depósito de inmunocomplejos o con un descontrol del sistema inmunitario, que empieza a producir anticuerpos que atacan las células y los tejidos de los glomérulos. Se cree que esta reacción inmunológica está asociada a la presencia de otras enfermedades caracterizadas por el mismo proceso de autolesión, llamado autoinmunidad, como el lupus eritematoso sistémico.

Exámenes y diagnósticos del síndrome nefrítico

Cuando los síntomas están presentes, la hipótesis de la enfermedad renal se plantea fácilmente mediante la evaluación clínica y se confirma con los análisis de sangre y orina, que revelan alteraciones urinarias compatibles y deterioro de la función renal, así como con métodos de imagen, como la ecografía.

Ante la sospecha de un cuadro secundario a una glomerulonefritis postinfecciosa, los médicos también intentan buscar en la sangre del paciente la presencia de anticuerpos específicos, lo que ayuda a explicar el cuadro y a descartar otras posibilidades. Aun así, como el síndrome nefrítico puede ser consecuencia de diversos trastornos que afectan a los glomérulos, su diagnóstico preciso, sobre todo en las formas crónicas y rápidamente progresivas, requiere una biopsia renal para estudiar las características de las lesiones, investigar su origen y conocer su extensión.

Realizada de forma ambulatoria y bajo anestesia local, la biopsia consiste en la extracción de pequeños fragmentos de los riñones, a través de una punción con una aguja especial, para el posterior análisis de sus alteraciones, células y tejidos.

Tratamiento y prevención del síndrome nefrítico

El tratamiento depende de la presentación y de la causa del síndrome nefrítico. En general, es necesario controlar la presión arterial y el equilibrio de sales y líquidos en el organismo, lo que se consigue, respectivamente, con medicamentos antihipertensivos y diuréticos, así como con una dieta con restricción de sodio y proteínas hasta que se recupere la función renal.

Si existe una infección bacteriana, este proceso debe combatirse con antibióticos adecuados, y en el caso de las enfermedades autoinmunes, se utilizan corticoides e inmunosupresores. En algunos casos, puede ser necesario realizar una biopsia renal para identificar la causa o incluso para planificar la terapia.

Dado que el síndrome nefrítico crónico representa una evolución de otras enfermedades renales, no es posible prevenirlo cuando las estructuras renales internas ya están comprometidas. Lo importante es tratar de evitar el daño original a los glomérulos, lo que también puede ser bastante difícil, porque en la mayoría de los casos la glomerulonefritis tiene trastornos inmunológicos en su origen.

Sin embargo, dado que las respuestas inmunitarias anormales suelen ser desencadenadas por infecciones y otras enfermedades, dos medidas parecen vitales para el mantenimiento de la salud renal: la primera incluye el cuidado con la salud en general para evitar todo tipo de infecciones, lo que incluye una dieta equilibrada, la ingesta adecuada de líquidos, un buen sueño, la actividad física y el mantenimiento de hábitos saludables, entre otras estrategias de este tipo; la segunda recomendación consiste simplemente en el tratamiento adecuado de las enfermedades infecciosas y las infecciones bacterianas.

Increíblemente, muchas personas siguen interrumpiendo los tratamientos antimicrobianos cuando los síntomas desaparecen, lo que no sólo puede provocar una recaída, sino que también hace que los microbios sean resistentes a los medicamentos adecuados para combatirlos. Y cuanto más tiempo permanezcan estos agentes en el cuerpo, más probable será que provoquen reacciones inmunitarias anormales.